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未來可用魷魚做衣服!美國大學研究:「魷魚蛋白」彈性強、可生物分解,有望取代塑膠纖維

2019.03.18
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根據一篇 2019 年 2 月 21 日發表於 Frontiers in Chemistry 的報告指出,魷魚中的蛋白質可作為可持續性使用的塑膠替代品。

文:食力

每年大約有百萬噸的塑膠垃圾流入海洋,造成海洋生物及生態系統的危害,但同樣的海洋也可能會是減少塑膠汙染的關鍵!2019 年 2 月 21 日發表於 Frontiers in Chemistry 的報告指出,「魷魚(Squid )中的蛋白質」有機會作為可持續性使用的塑膠替代品。

魷魚齒環蛋白 成為未來環保材料潛力股

看起來軟軟的魷魚,到底是哪個部位能成為堅硬塑膠的替代品呢?賓夕法尼亞州立大學(Pennsylvania State University)的工程科學與力學教授、美國海軍局青年研究員獎獲獎者 Melik Demirel 發表於 Frontiers in Chemistry 的報告指出,事實上,魷魚於狩獵時會利用其觸腕上的吸盤以抓取獵物,而這些吸盤具有鋒利的「齒環」可將食物牢牢地固定住。這些齒環的蛋白質近似於絲狀,在過去幾年裡也成為令人感興趣的科學主題。

具生物分解特性 或能解決塑膠微粒污染問題

Melik Demirel 與他的研究團隊發現到,利用這些魷魚齒環(Squid Ring Teeth 簡稱 SRT)蛋白所製造的材料除了具有較高的彈性、可彎性與強度外,其可自行復原與導電的性能,在未來新科技的應用上也極具潛力。更重要的是,這些利用 SRT 蛋白所製成的材料具有可生物分解的特性,在解決塑膠微粒所造成的海洋污染上可能成為一大關鍵。

研究團隊進一步以 SRT 蛋白製作的纖維、塗料與 3D 物件雛形進行試驗,發現以 SRT 蛋白作為塗料的布料其耐磨特性與一般布料相比也較為良好。若未來能透過 SRT 蛋白製造具有可抵抗洗滌損壞的可回收布料,便可減少最終被沖刷進入海洋的衣服微纖維量,並有效改善塑膠微粒污染,避免塑膠微粒透過海洋污染進一步進入食物鏈。

現階段生產成本較高 仍須技術更新

在材料科學工程鑽研多年的 Melik Demire 也表示,「身為一名研究聚合物的科學家,我也希望能盡可能的減少塑膠污染的發生,並創造環境的永續。」

雖然目前現階段 SRT 蛋白除了可以用魷魚作為原料提取外,也可於實驗室中以基因工程技術利用細菌直接做生產,這表示其製造甚至可以不需要使用到任何魷魚,可以糖、水和氧氣做為主要原料大量發酵生產,但他也承認,現階段合成SRT蛋白質的生產成本每公斤至少 100 美元,因為過於昂貴而難以量產,因此希望透過投入更多研究,努力降低價格至 1/10,好讓天然素材儘早取代塑膠的使用。

全文轉載自食力,原文標題:環保材料新革命!魷魚也有機會成為海洋救星?

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為非洲女性解決「月經貧窮」的煩惱——「Go! Pad」使用香蕉纖維,製出物美價廉又環保的月事衞生巾

2019.03.18
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文:仁人學社(王海如)

在發達地區如香港,女性「那個來」雖然令人心煩氣躁或有身體不適,但各種衞生巾品牌及「功能」衞生巾總算隨手可得。但你是否想過,在很多發展中國家,月經是禁忌,衞生巾是昂貴奢侈品,月事期間不但無法外出工作或上學,更可能因為使用不潔的方法而感染致死。

現年 41 歲的美國女子沙里夫(Elizabeth Scharpf)在非洲為世界銀行當實習生時,認為「月經貧窮」問題是剝奪女性尊嚴,決心要以商業手法解決,最後設計出以香蕉樹幹纖維為原料的環保及廉價衞生巾。

2005 年,當時只有 27 歲的沙里夫剛從哈佛大學商學院及甘迺迪政府學院雙碩士畢業,獲世界銀行聘用為實習生,並前往莫桑比克工作。在接觸當地的企業家時,一名女性老闆向她透露,其公司每年有兩成員工請假多達 30 天,原因是負擔不起昂貴的衞生巾。它甚至貴過一般婦女一日薪水;而盧旺達的就學少女同樣因為同一理由,每年告假多達 50 日。

即使勉強出外,這些婦女只能使用破布、樹皮,甚至是泥巴以解決月事,因此亦會帶來感染風險。沙里夫後來跟哈佛的同學討論起,才發現非洲及亞洲貧困地區普遍有類似問題,除買不起女性衞生用品,當地人更視月經為禁忌,不願公開討論,令問題更加惡化。

沙里夫覺得憤怒又荒謬,認為月經貧窮問題是剝削女性尊嚴。她此前在一間跨國藥業企業工作過 3 年,決心要運用自己的商業背景及經驗幫助這班女性解決這個困境。

攪拌機加可樂找出方案

經過多重考慮之後,沙里夫選擇以盧旺達開始她的實戰。因為與多個東非國家相比,盧旺達相對是一個小國,對「試水溫」較為便利,加上當時的盧旺達國會過半數議員為女性,有利於對推動女性衞生議題。此外,在盧旺達註冊公司過程快速,只需 48 天就成事,算是發展中國家少見的有效率。

鎖定顧客對象之後,沙里夫從美國帶來兩名工程系的學生,以及一個攪拌機來到盧旺達。她們嘗試找出哪一種天然物料最吸水、採購最便捷。她們徵詢過不同專家的意見,篩選了 5 種物料,並將它們放進攪拌機打散、曬乾,然後倒可樂上去做實驗,最後發現當地隨處可見的香蕉樹幹纖維的吸水表現最優勝。

產品有了雛形之後,沙里夫成立名為「永續健康企業」(Sustainable Health Enterprises、SHE)的公司。在接受組織 Echoing Green 6 萬美元資助,以及得到哈佛商學院的師生相助之後,她在盧旺達東部建立生產基地,聘請一班婦女協助生產這款環保衞生巾,取名為 Go! 寓意女性終於可以隨時出門,不怕出現尷尬。沙里夫還為這個香蕉纖維改造成吸濕物料的程序取得專利。

沙里夫指出,「我們生產的護墊沒有使用水,用很少電力。這不是因為我們的目標是成為最低成本、最環保的機器,而是因為我們必須這樣做。」她表示,寶潔(P&G)和金百利克拉克(Kimberly-Clark)等大公司的人曾向他們潑冷水,告訴他們不可能製造出沒有化學物料和用電很少的材料。「我們想出了怎麼做,因為我們不得不這樣做。」

產品無法打破守舊觀念

由於所有物料採購及生產都在本地完成,因此 Go! Pad 售價比市面最便宜的還要少 35%,推出以來已售出近 60 萬包,獲約 4 萬名少女使用,並因而令 900 名農民提升收入。SHE 的成功亦吸引到另一間美國醫療保健巨企強生公司(J&J)注意。後者認為這項技制很有潛力可應用到其他熱帶國家,因此為 SHE 提供技術諮詢,並協助其擴大生產規模。

除了產品銷售,SHE 認為衞生教育亦十分重要。因為部分人始終抱有根深柢固的觀念,認為月經代表不潔,必須要自我隔離,即使有了衞生巾,亦不代表她會如常上學上班。在尼泊爾,單在今年首兩個月內,就發生多宗涉及月經禁忌的慘劇。

多名婦女在月事期間要在小木室隔離過夜,由於嚴寒,她們生火取暖期間懷疑吸入濃煙致死。儘管尼泊爾早在 2017 年立法禁止月事隔離房這個傳統陋習,但一時間無法改變民間封閉的思想及迷信。她們甚至不允許觸碰其他人、牛隻、綠色蔬果,甚至連飲用牛奶或進食奶類製品都被禁止。因此長遠而言,倡議及健康教育必不可少。

沙里夫曾表示希望可以把技術帶到印度、孟加拉等的國家。事實上,另一組哈佛大學及麻省理工大學畢業生 2015 年亦在印度創辦名為Saathi的環保衞生產品公司,也是採用香蕉纖維作為原料。它聲稱旗下的衞生巾是 100% 生物可降解,算得上變相實現了沙里夫的願望。

全文轉載至仁人學社,原文標題:香蕉纖維衞生巾 解決月經貧窮

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