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農業廢棄物製成「植物方塊」:無土植栽不怕蚊蟲,100% 可自然分解友善環境

在辦公桌或書桌放個小盆栽,是點綴生活的療癒神器,只是土壤盆栽因電風扇一吹而飛出塵土,或是容易孳生小蟲,難免會帶來困擾。現在有創業團隊循環利用農業廢棄物,製成無土種植的「植物方塊」,是更加清爽的新鮮選擇。

文:蔡業中

植物方塊的故事,結合了對花草的喜愛,以及友善土地的理念。分別是農藝與園藝專業的創辦人陳芝云、葉采青,曾在台大的創業競賽,以可堆肥生物性分解的廚餘袋獲獎。雖然雙軌同時研發的植物方塊,不是創業競賽的作品,但在廚餘袋因價格偏高及袋子本身分解時間偏長而遭遇瓶頸後,植物方塊反倒成為重心。隨著結識已有創業經驗的另一位創辦人王欽泉,互補了她們研究出身的背景,讓植物方塊從實驗室走入消費者手中。

對環境友善的討喜小物

植物方塊的原料取材自農業廢棄物如米糠、稻稈、玉米梗等,不但減少廢棄物量,並善加發揮農業廢棄物的潛能,例如加入稻殼可讓材料密度更輕且透氣性更佳。由於植物方塊為水溶性,不再種植時,只要用水溶掉植物方塊,澆到土裡,即可再被植物利用。從取材到廢棄處理,都在實踐循環的環境友善理念。

植物方塊人人都能製作,不難上手。粉狀原料加入清水成漿狀,拌入水彩顏料調色後,倒進各種可愛形狀的模具,並固定好多肉植物的種植位置,靜置片刻即可將植物方塊成品自模具取出。由於植物方塊本身已結成硬塊,因此不需要使用塑膠盆栽,造型小巧顏色輕柔,尤其受到女性消費者的喜愛。

由於材質的可塑性高,除了可製成種植多肉植物的基座外,植物方塊團隊也延伸開發植物公仔、植物相框等不同造型與功能的產品。除了產品討喜,手作過程更是一個賣點,因此開課體驗製作也成為重要的商業模式,且很容易找到異業合作的夥伴,像是婚友社舉辦聯誼活動,以及兒童才藝補習班當教具等。團隊中負責營銷的王欽泉表示,手作活動富有教育意義,是引導學生認識植物與自然的良好媒介,因此植物方塊團隊很盼望深入校園推廣。

未來農業應用的多元可能性

陳芝云、葉采青在團隊中負責研發,對於植物方塊材料未來的農業應用,有很扎實的期望。例如可應用於製作多功能育苗盆,讓樹苗離開苗圃後的每階段生長,皆能使用可以水分解的硬殼,如此一來便能配合樹苗尺寸包覆土壤,而不需一次次替換更大的塑膠盆栽耗材。

運用植物方塊材料製作成「農膜」也是另一個可能的選項——目前農民會在田埂鋪上戳洞的塑膠袋,擋住陽光以抑制雜草生長,作物則從洞口長出。若用可以水分解的農膜取代塑膠袋,不只能節省回收塑膠袋的人力,更可避免塑膠袋遺留在土地造成環境負擔。

此外,也能製成噴灑至沙漠化地表的固沙劑,凝固後不但可降低塵土飛揚,改善空氣品質,還能固定樹苗以利生長。

然而,這些由植物方塊材料改良的農業工具實用性固然高,對農民而言卻得付出較高的成本;且想改變農民根深蒂固的習慣,如捨塑膠袋改用農膜,都是不小的挑戰。

持續尋求突破

如何讓公司永續經營、擴大植物方塊的影響力,是團隊持續思考的問題。

在產品面,植物方塊目前主打種植多肉植物,雖然有研發種植草本、木本植物來擴充產品樣貌,但是草、木本植物需水量較高,須常常澆水,彰顯不出種植多肉植物時,久久澆水一次即可的懶人盆栽優勢,對消費者而言吸引力較低;在活動面,雖然異業合作能夠帶來穩定的學員,但也對照出植物方塊團隊單獨招生不易,打響品牌的路並不好走,因此團隊希望找到高人氣的夥伴當講師,例如網紅直播主,以擴充號召力。

單一的植物方塊有精緻的樂趣,雖然同業僅需在一塊石膏插上塑膠花,就可推出外觀類似的產品,但談起植物方塊的生態效益,目前在市面尚未見到同質的競爭商品。但植物方塊團隊不停滯於目前的獨門生意,已著力於探索將一個個植物方塊組合起來的話,能發揮何種實用功能或賞玩趣味。

例如一塊塊拼貼到牆上所疊出的植物牆,可成為綠建築的重要元素,或是推出主題式手作套組,讓消費者買回家自己製作一個個不同動物造型的方塊,排列起來變成動物園,相較於單一植物方塊更富有想像空間。以「每天來點植物療癒力」的小確幸,滾動著升級運用農業廢棄物的循環經濟,植物方塊涵養的,是一株元氣滿滿的環保希望。

核稿編輯:李沂霖

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「想解決世界性的問題,就能調動世界性的資源」Gavin Armstrong 以平價又有效的創新點子,拯救全球缺鐵問題

全球有將近 20 億人患有缺鐵症,不只會造成暈眩、疲勞,甚至可能導致死亡。然而如此嚴重的全球性營養不良疾病,過去僅以成效不彰的缺鐵藥品來解決,為此人們始終盼望有更好的替代方案。2018 亞太社會企業高峰會邀請到幸運小鐵魚的創辦人 Gavin Armstrong,以創新補鐵工具解決世界性的營養不足問題。

文:郭潔鈴

「從柬埔寨出發,現在走向世界的幸運小鐵魚(Lucky Iron Fish Enterprise),把看起來平凡無奇的鐵塊,結合社會的力量和永續發展的力量,做成跨國性的社會企業。」擔任主持人的行政院政務委員唐鳳精準地為幸運小鐵魚下了註解。

受到這間跨國社會企業的啟發,唐鳳更勉勵台下的社會創業者,「創新的力量取決於志業的心有多大,你想要解決世界性的問題,就能調動世界性的資源。」

解決全球性營養不良問題的創新方法

長期致力於解決全球缺鐵症狀的 Gavin,帶著笑容、腳步輕盈地走上舞台。年紀輕輕就創辦跨國社會企業幸運小鐵魚的他,用創新力量設計產品,成功提出更好的補鐵解方。

Gavin 於就讀博士生期間走入柬埔寨的鄉村,發現當地的婦女和小孩時常感到疲倦、頭暈,甚至會突然昏厥。深入調查後,Gavin 發現上述症狀背後的原因其實是缺鐵,而缺鐵更是全球最大的營養不良問題之一。

「這是一位在肯亞的媽媽,」Gavin 指著螢幕上一名抱著嬰兒的婦女表示,「她的生活過得很艱辛,她要照顧小孩、要工作、要為家人準備餐點,她還需要對抗因缺鐵而造成的眩暈症。」

Gavin 語重心長地表示,如此辛苦的女性,並不只出現在肯亞,也會出現在紐約、柬埔寨,以及臺灣等地。據統計,全球有 20 億人患有缺鐵症,大部分為婦女與孩童,而缺鐵的主要原因是飲食中未攝取足夠的鐵質,因此無法負擔營養食物的低收入戶,或是長期吃素者,較有可能患有缺鐵症。

遺憾的是,市場上的補鐵藥品,並無法真正解決此問題。Gavin 表示:「與 2000 年的數據相比,我們在研發補鐵藥品多花了 20% 的預算,可是缺鐵人口卻仍然上升了 10%,這代表我們花了數十億的錢,卻讓情況更糟。」

為此,Gavin 盼望開發出更好的補鐵辦法,在柬埔寨進行一連串的田野調查與產品測試後,最終他與團隊順利開發出一款價格親民、效果卓越的補鐵產品「幸運小鐵魚」。

魚外型的鐵塊,為人們帶來「真正的好運」

幸運小鐵魚是一塊魚形狀的鐵塊,只要丟入含有酸性物質(例如檸檬汁、番茄或芒果)的料理中烹煮 10 分鐘,即可獲得成人每日所需的鐵質。

不僅如此,幸運小鐵魚的材質經過特殊技術處理,使鐵質釋放進食物後,不會有鐵鏽味溶入食物中。Gavin 自豪地分享道:「很多媽媽會在早晨時把小鐵魚放進果汁中,而小孩完全不知道自己在喝鐵質補充品。」

一條小鐵魚的使用年限為 5 年,為了讓使用者意識到使用期限,Gavin 更想出一項別具巧思的設計。「小鐵魚的臉上帶有一抹微笑,經過 5 年後,這條魚的笑容會慢慢消失,代表這條魚不再能帶給你快樂,這會促使客戶去買一條新的小鐵魚。」

而幸運小鐵魚的討喜魚外型,則是源於 Gavin 創立公司初期,在柬埔寨推廣幸運小鐵魚的經驗。「在柬埔寨,魚代表著幸運,因此當婦女把小鐵魚放入鍋中,變得健康、不再暈厥,孩子的課業表現也變得更好後,使人們相信小鐵魚真的會帶來好運。」

在柬埔寨順利讓當地人民接受這項創新補鐵方法後,Gavin 試圖將幸運小鐵魚推廣至全世界。「慶幸的是,魚造型在世界各國幾乎都行的通,因為將魚放入鍋中,是件邏輯上非常合理的事。」

不過唯一一個讓 Gavin 踢到鐵板的國家就是印度,他分析道,由於印度大多數人都吃素,儘管小鐵魚本身的材質並非葷食,但是魚造型使印度人仍心存疑慮。為此 Gavin 又設計了一款同樣功能、全新外型的產品「幸運小鐵葉」(Lucky Iron Leaf),順利將印度納入市場版圖。

幸運小鐵魚銷售 66 國,成為跨國 B 型企業

目前在全世界 66 國皆可購買到幸運小鐵魚,Gavin 更透過「買一捐一」模式,持續擴大社會影響力。只要已開發國家的顧客購買一隻小鐵魚,位於開發中國家的人民即可免費獲得一隻,目前全球已有 78 萬人因此模式促進了健康,免於缺鐵之苦。

Gavin 強調,小鐵魚不僅便宜,而且更有效,「把幸運小鐵魚跟補鐵藥品做比較,一個家庭購買 5 年份的補鐵藥品,需要花費 675 美金,且只有 32% 的人願意接納它;而小鐵魚用 5 年僅需要 10 美金,且有高達 92% 的人願意使用。」

未來 Gavin 將持續研究缺鐵議題,「我們不只是提供簡單的補鐵工具,更希望能夠從源頭診斷缺鐵症狀,並針對缺鐵症做醫學研究 。」

已認證為 B 型企業的幸運小鐵魚,目標於 2020 年前向 100 萬戶家庭提供 100 萬隻小鐵魚。不僅如此,Gavin 更重視在公司營運的每一個環節,都符合社會公益,包括雇用敘利亞難民、採用環保的產品包裝等措施。

Gavin 相信,不只有社會企業需注重社會影響力,只要是企業,都能夠於供應鏈中負起一定的責任,「任何企業都有機會可以成為社會企業,」Gavin 滿懷希望地表示。

從源頭解決缺鐵,欲成為缺鐵研究的專家

開放觀眾提問時,有人問道:幸運小鐵魚如何面對設計出類似產品的競爭對手?對此 Gavin 十分有自信地表示,「小鐵魚的概念聽起來很簡單,但是設計極其複雜,鐵塊上的曲線設計,都是為了讓鐵質更好的釋出。」產品設計經過扎實醫學研究的幸運小鐵魚,可以給予消費者更有保障的產品,不怕競爭對手輕易仿冒。

另外,現場觀眾也好奇地問道,為何 Gavin 當初不設計鐵鍋產品,使用者炒菜時鐵質就能自然釋出?對此 Gavin 解釋道,小鐵魚的最初構想的確是源於鑄鐵鍋,但是當鐵鍋沾上油後,鐵質就會慢慢地消失,保養不如幸運小鐵魚容易。

最後 Gavin 表示,目前團隊也在研究其他營養不良的症狀,像是缺鈣或是缺 B 群,「不過其實光是要讓市場接受小鐵魚,就要花很多心力,因此我目前仍聚焦於解決缺鐵的問題,目標是成為缺鐵症狀的專家。」

核稿編輯:金靖恩

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