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對抗全球暖化 這間公司直接把溫室氣體變塑膠,大規模減少碳排放

「我們認為氣候變遷不會因為津貼或課稅而被解決。由時間的急迫性與規模大小觀之,解決氣候變遷的唯一方式是透過市場機制催化的解決方案。」Herrema表示。

編譯:黃科諺

在眾多材料中,「塑膠」或許是最具革命性的發明。它遍布各處,是我們成為日常生活中的必需品。

儘管如此,塑膠在二十一世紀卻惡名昭彰:這個由石油製造出的產品是一個無法更新再利用的資源,在汙染環境數十年甚至數百年之後,多數塑膠才會被分解並釋放碳於大氣。

回收塑膠多少緩解了這個問題,但在大多數現代產品仍仰賴塑膠,且人類仍大量消耗塑膠的情況下,回收的成效仍不十分顯著。

那有沒有可能反過來利用塑膠,減少溫室氣體的排放呢?這正是Newlight Technologies利用「負碳(註一)塑膠」AirCarbon嘗試在做的事。

AirCarbon的生產來自於收集農場、垃圾堆填區及工業加工過程產生的過量甲烷。通常,這些甲烷會被排放進入大氣或被燃燒,釋放將二氧化碳及其他溫室氣體。相反地,AirCarbon將這些甲烷與空氣結合,並在生物催化劑的作用下將甲烷轉化為塑膠聚合物。

「將甲烷轉變為熱塑性聚合物的基礎科學已經存在數十年了。」Newlight Technologies的創辦人之一Mark Herrema,在某次與雜誌的訪談中說到。然而,Newlight Technologies的特別之處在於他們的生物催化劑。 過去,每公斤加入混合氣體中的生物催化劑在停止反應前,只能生產一公斤的塑膠聚合物,這種生產塑膠的方法因為過於昂貴而不適用於工業用途。

Newlight Technologies,花了十年的時間默默研究提高生產率的方法,並於2013年研發出一個效率提升九倍的生物催化劑,每公斤的生物催化劑在停止反應前能夠生產九公斤的塑膠聚合物。更重要的是,這個方法較傳統的塑膠生產更便宜。

Photo Credit: World Economic Forum (CC BY -NC-SA 2.0)

Newlight Technologies於是進入商業營運模式。至2015年,Newlight Technologies已生產75種塑膠產品,包含包裝薄膜、瓶蓋、車子及電子產品元件等。

「我們認為氣候變遷不會因為津貼或課稅而被解決。由時間的急迫性與規模大小觀之,解決氣候變遷的唯一方式是透過市場機制催化的解決方案。」Herrema表示。

在初期的成功之後,Newlight Technologies目前專注於擴大營運,將工廠設於那些因工業生產過程(如水力壓裂)而產生過量甲烷的區域,如北達科他州及德克薩斯州。

Newlight Technologies的下一個產量里程碑是年生產5千萬磅(2270萬公斤)的塑膠。不過,這只是個開始。Herrema 將他們的技術與Union Carbide的另一項突破性的塑膠生產技術UNIPOL作比較,並以對方的最大年生產量—,每年600億磅(272億公斤)—作為Newlight Technologies的目標。

在Newlight Technologies的雄心之下,或許不久的將來,塑膠會成為建築師眼中的永續建材,如木材一般,減少大氣裡的碳。

註一:負碳(Carbon-negative),指生物或商品在成長過程或製程中使大氣中的碳數量減少,整個過程的碳產生量為負值,稱之為負碳。


資料來源

How Newlight Technologies Creates a Plastic From Air and Greenhouse Gases

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