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專給視障者的 Google Maps ——這款「智慧塗料」搭配智能手杖,為視障者打造友善街道

編譯:李沂霖

在俄亥俄州的特殊學校—— Ohio State School for the Blind 門外有一條斑馬線,看起來就與其他十字路口的斑馬線無異,但是當一名視力受損的學生經過,並以設有感應裝置的導盲杖接觸斑馬線時,導盲杖便會震動,提醒使用者他正在過馬路。

這條斑馬線是以特殊的塗料繪製,塗料中含有稀土奈米晶體,會釋放出獨特的光線信號。只要將導盲杖底部裝上感應器,便可與塗料感應。「比如你將雷射光或 LED 光照射在這種材料上,材料會以特殊的頻率反饋。」智能材料公司「 Intelligent Materials」的首席科技技術長 Josh Collins 表示。

起初,Intelligent Materials 計畫著將這款「智能塗料」運用於自動駕駛汽車上——例如,智能塗料能夠幫助無人車識別交叉路口或車道,或是幫助 GPS 更準確地標記,但在研發過程中,團隊也意識到,這款塗料對於視障者來說可能也有所助益。

通常視障者是依靠身旁的車聲、號誌聲等交通聲響來幫助他們辨識方向、並確保自己在穿越街道時不會偏離人行道。然而,這些聲音並不總是奏效,尤其在流量較少的街道上,並無明顯的交通聲可成為視障朋友辨別方向的依據。

任教於 Ohio State School for the Blind 的定位與行動專家 Mary Ball-Swartwout,負責教授學生導航技巧。她表示:「對視障者而言,能聽到交通的聲音,對於辨識方向的確容易許多;而當他們走在交通流量低的地區時,智慧塗料與智慧拐杖便能派上用場。」

俄亥俄州哥倫布寄宿學校的學生將協助研究人員進行測試,將智慧塗料運用於這座封閉式校園內多處交叉路口。在灰色的街道上,智慧塗料將以透明或灰色呈現,因此對一般人而言就像隱形的一樣,不會影響他們的用路體驗,也便於運用在任何地點。「我們正思考著將智慧塗料運用於人行道、公車站以及其他所在,爲視障者提供引導。」俄亥俄州立大學材料科學工程教授 John Lannuti 表示。

此外,這款智慧塗料也能與導航工具一起使用,更精確地判別方向,如 GPS 有時無法區分街道或人行道、甚至無法識別正確的道路,而智慧塗料便能幫助人們辨別方向,如在交叉路口時判別方位、或是找到建築物入口的確切位置等。

「我們想像的是一款專給視障者的 Google Maps,比如一位視障朋友想去髮廊剪髮,便能藉由智慧塗料建立的路線前往髮廊,而手中的導盲杖也能感應到髮廊外的智慧塗料,讓使用者知道抵達目的地了。」Lannuti 說道。

導盲杖不只能與智慧塗料相感應,還能和智慧汽車連結,當一台車子擋住了人行道,導盲杖便能預先提醒使用者。

一座城市若要使用這款智慧塗料,其實不會比目前所使用的路面塗料還要昂貴。添加於智慧塗料的稀土,是唯一擁有這種光學特性的物質,僅需微微的量就能被感應。「我們只需將一小部分的智慧塗料添加於目前的路面塗漆中即可發揮效用,因此整體的塗料成本並不會大幅提升。」

而添加於導盲杖底部的感應器也很便宜,Collins 表示,以電視遙控器為例,遙控器上的按鍵皆輸送不同頻率的光線,由電視機中便宜的感應器讀取。「我們的系統也是運用相同的原理,且僅發送單一頻率,而目前連須發送多種頻率的電視遙控器,成本也僅需幾分錢。」

核稿編輯:金靖恩

參考資料
This Smart Paint Talks To Canes To Help People Who Are Blind Navigate

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